英美3學者獲諾貝爾醫學獎

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本年度諾貝爾醫學獎由3位英美學者共同獲得,他們的研究涉及人類生存一個基本要素,就是氧氣如何影響細胞的運作。

所有動物都需要呼吸氧氣,身體有足夠氧氣,才可以將食物轉化成能量,這個道理人類在數百年前已經明白。但是在細胞層面,氧氣是如何起作用,其實人類起初知得很少。

突破的起點,是美國醫學家西門扎發現在細胞缺氧的時候,哪些基因負責調節細胞的反應。英國醫學家拉特克利夫亦是研究同一個課題,兩位學者都發現,無論甚麼組織的細胞,感應氧氣的機制是一樣。

至於美國癌症學家凱林,在研究癌細胞時,發現另一個應對缺氧的基因。之後三位學者合作,總算勾畫出細胞因應氧氣水平,調控新陳代謝的機制。

這個機制可以幫我們從根本了解各種生物過程,例如當我們做劇烈運動,肌肉細胞是如何配合。而且有不少疾病,也涉及細胞和氧氣的互動,例如貧血引起的慢性腎衰竭,就是因為細胞感應氧氣的能力出問題,癌細胞的擴散,亦和感應氧氣的機制息息相關,所以3位得獎者的工作,亦有助治療貧血及癌症。

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